Origem

Os primeiros animais multicelulares evoluíram há cerca de 550 milhões de anos. Os dinossauros dominaram a Terra no Jurássico, há 150 milhões de anos, e entre eles surgiram as primeiras tartarugas marinhas. Com as diversas alterações no Planeta, os dinossauros acabaram por desaparecer no final do período Cretáceo, há cerca de 65 milhões de anos, mas as tartarugas sobreviveram e diferenciaram-se em várias espécies.

No Cretáceo, quatro famílias de tartarugas marinhas (Toxochelyidae, Protostegidae, Cheloniidae e Dermochelyidae) foram estabelecidas, mas apenas as duas últimas permaneceram até aos dias de hoje.

O fóssil mais antigo de tartaruga marinha encontrado em Villa de Leyva, Colombia, mostrou que este animal ancestral nadou nos oceanos há cerca de 120 milhões de anos, quando os dinossauros dominavam a Terra.

O esqueleto da extinta tartaruga Desmatochelys padillai é 25 milhões de anos mais antigo que a tartaruga Santanachelys gaffneyi, encontrada no Brasil em 1998.

Ambas pertencem à Subordem Cryptodira e são os registos mais antigos da extinta família de tartarugas marinhas Protostegidae que viveram durante a era Mesozóica, há aproximadamente 110 milhões de anos.

Também da mesma Subordem, foi descoberto em Angola o primeiro fóssil do grupo de tartarugas marinhas que evoluiu no hemisfério sul, após a abertura do Atlântico sul, de nome Angolachelys mbaxi com cerca de 90 milhões de anos, representando o grupo mais antigo de tartarugas marinhas do continente africano.

No Cretáceo, entre aproximadamente 75 e 65 milhões de anos, existiu uma outra tartaruga marinha, a Archelon ischyrus, cujo nome significa “tartaruga grande”, o maior representante conhecido da família Protostegidae. Esta espécies carnívora que habitou os oceanos da região da actual América do Norte media cerca de 3 a 4 metros de comprimento e pesava cerca de 1,5 a 2 toneladas.

Black Hills Institute of Geological Research, Inc.
Black Hills Institute of Geological Research, Inc.

Apenas as famílias Cheloniidae e Dermochelyidae sobreviveram às várias alterações que ocorreram no nosso planeta e deram origem aos únicos membros vivos, do que foi em tempos uma grande e diversificada radiação evolutiva das tartarugas marinhas pertencentes à subordem Cryptodira.

A família Dermochelyidae, possui apenas uma espécie, a tartaruga de couro (Dermochelys coriacea), e a família Cheloniidae, as restantes seis, Chelonia mydas, Caretta caretta, Eretmochelys imbricata, Lepidochelys olivacea, Lepidochelys kempii e a Natator depressus. Alguns especialistas reconhecem ainda uma oitava espécie, Chelonia agassizii, conhecida como tartaruga negra ou tartaruga verde do Pacífico Leste. No entanto, dados morfológicos, bioquímicos e genéticos publicados não confirmam totalmente essa classificação e sugerem que a tartaruga negra pertença à espécie Chelonia mydas.