Quelónios

As tartarugas ou quelónios são répteis da ordem Testudinata, que caracterizam-se por ter o corpo protegido por uma carapaça óssea. Enquanto alguns permaneceram em ambientes terrestres (jabutis e tartarugas gigantes), outros ocuparam habitats de água doce (cágados) ou aventuraram-se no mar (tartarugas marinhas), evoluindo e diferenciando-se de outros répteis.

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Várias foram as modificações que permitiram aos quelónios sobreviverem durante tanto tempo e adaptarem-se à vida marinha. O número de vértebras diminuiu e as que sobraram fundiram-se às costelas, formando uma carapaça resistente, mais leve e achatada, permitindo um maior hidrodinamismo.

Possuem patas anteriores grandes e modificadas em forma de barbatana, parecem “voar” enquanto nadam, deslocando-se com rapidez e agilidade. As patas traseiras são modificadas em forma de remo. A cabeça é relativamente grande e não pode ser escondida dentro da carapaça, como acontece com outras espécies de tartarugas.

São répteis de pele seca, coberta por placas, regulando a temperatura do corpo com a temperatura ambiente. A respiração é pulmonar, podendo permanecer um longo período de tempo debaixo de água, quer em repouso quer em busca de alimento e mergulhar a grandes profundidades. Para tal, o seu organismo funciona lentamente, o coração bate devagar e têm um metabolismo lento. Bebem água do mar, e possuem órgãos e mecanismos fisiológicos especializados para manter o balanço de sais. As tartarugas não são animais de cérebro evoluído, mas têm a visão, o olfacto e a audição extremamente desenvolvidos, além de uma fantástica capacidade de orientação. Tudo para se adaptarem à vida no mar.

São espécies de vida longa, embora não haja comprovação científica da idade que podem atingir no seu habitat natural. A maturidade sexual pode ocorrer entre os 15 e os 50 anos de idade, dependo da espécie e da área geográfica.

São animais altamente migratórios e excelentes navegadoras, nadam centenas de quilómetros durante as migrações entre as suas áreas de alimentação e de reprodução, passando a maior parte da sua vida no mar.